Aquí es donde los científicos creen que es más probable que comience la próxima epidemia


Los virus que saltan de animales a humanos han sido el punto de partida de numerosos brotes, desde el Ébola hasta el Zika. Dado que similitud de SARS-CoV-2 para los coronavirus que se encuentran en los murciélagos, esto probablemente también marcó el comienzo de COVID-19.

Sabemos que los virus han pasado de los animales a los humanos a lo largo de la historia y continuarán haciéndolo. Pero los factores que influyen en el origen geográfico de estos eventos son menos claros, a pesar de ser muy importantes. Saber dónde ocurren puede ayudarnos a comprender los factores detrás de una especie de cruce de virus, en particular, al observar las características de los virus que circulan en el ecosistema donde ocurrió el salto.

Pero identificar el origen de un virus a veces es difícil. El movimiento humano es constante y de amplio alcance, lo que significa que el primer caso de una enfermedad puede estar a cientos, si no miles de millas de donde comenzó la transmisión a los humanos. Dado esto, ¿dónde deberíamos buscar el virus que podría causar la próxima epidemia?

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Más allá de África y Asia

Generalmente, los virus surgen donde se cruzan humanos y animales portadores de virus. La interacción repetida entre las personas, estos animales o insectos y el entorno más amplio en el que circula el virus aumenta la oportunidad de saltar entre especies. Se cree que estos saltos son raros y probablemente suceden debido a un conjunto específico de circunstancias que no necesariamente se pueden predecir.

Los seres humanos están expuestos a virus todo el tiempo. La mayoría de estas exposiciones conducen a una «infección sin salida», donde el virus no se transmite. Sin embargo, ocasionalmente, el virus puede replicarse y transmitirse a un nuevo huésped, o si es transmitido por un vector, a un insecto que establece un ciclo de transmisión nuevo y funcional.

Esto sucede en todo el mundo, aunque los recientes brotes que acaparan los titulares dan la impresión de que los virus surgen en algunos lugares más que en otros. En particular, la gravedad de brotes como el SARS en Asia y el Ébola en África hace que parezca que estos son los únicos lugares donde ocurre. Este no es el caso.

Por ejemplo, el Virus de Schmallenberg, que infecta principalmente al ganado y provoca abortos espontáneos en animales infectados, apareció recientemente en Europa. Y aunque no escuchamos mucho sobre los virus que surgen de América del Sur, sucede. los Virus de la encefalitis equina venezolana y el Virus Mayaro han provocado repetidamente brotes en América del Sur y Central. Es solo porque estas enfermedades no se han propagado más allá de las Américas que no son más conocidas.

Otro factor que ha impedido que el virus Mayaro reciba más atención es que tiene síntomas muy similares a la enfermedad causada por otro virus, el chikungunya. También se suele diagnosticar erróneamente como fiebre del dengue, lo que significa el número real de casos de Mayaro no se informa.

Un mosquito Aedes aegypti alimentándose de un ser humano.

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