Cómo el cambio climático hizo que Venus fuera imposible de habitar


Podemos aprender mucho sobre el cambio climático de Venus, nuestro planeta hermano. Venus tiene actualmente una temperatura superficial de 450 ℃ (la temperatura del ciclo de autolimpieza de un horno) y una atmósfera dominada por dióxido de carbono (96%) con una densidad 90 veces mayor que la de la Tierra.

Venus es un lugar muy extraño, totalmente inhabitable, excepto quizás en las nubes a unos 60 kilómetros de altura donde el reciente descubrimiento de la fosfina puede sugerir vida microbiana flotante. Pero la superficie es totalmente inhóspita.

Sin embargo, Venus probablemente tuvo una vez un clima similar al de la Tierra. Según modelos climáticos recientes, durante gran parte de su historia Venus tenía temperaturas superficiales similares a las de la Tierra actual. Probablemente también tuvo océanos, lluvia, quizás nieve, quizás continentes y tectónica de placas, y aún más especulativamente, quizás incluso vida en la superficie.

Hace menos de mil millones de años, el clima cambió drásticamente debido a un efecto invernadero desbocado. Se puede especular que un período intensivo de vulcanismo bombeó suficiente dióxido de carbono a la atmósfera para causar este gran evento de cambio climático que evaporó los océanos y provocó el final del ciclo del agua.

Evidencia de cambio

Esta hipótesis de los modeladores climáticos inspiró a Sara Khawja, una estudiante de maestría en mi grupo (co-supervisada con la geocientífica Claire Samson), a buscar evidencia en rocas de Venus de este evento de cambio climático propuesto.

Desde principios de la década de 1990, mi equipo de investigación de la Universidad de Carleton, y más recientemente mi equipo de Siberia en la Universidad Estatal de Tomsk, han estado mapeando e interpretando la historia geológica y tectónica del notable planeta hermano de la Tierra.

Las misiones soviéticas Venera y Vega de las décadas de 1970 y 1980 aterrizaron en Venus y tomaron fotografías y evaluaron la composición de las rocas antes los módulos de aterrizaje fallaron debido a la alta temperatura y presión. Sin embargo, nuestra vista más completa de la superficie de Venus ha sido proporcionada por La nave espacial Magellan de la NASA a principios de la década de 1990, que utilizó un radar para ver a través de la densa capa de nubes y producir imágenes detalladas de más del 98% de la superficie de Venus.

En el video de arriba, una visualización de la superficie de Venus producida por un radar a bordo de la nave espacial Magellan.

Rocas antiguas

Nuestra búsqueda de evidencia geológica del gran evento de cambio climático nos llevó a centrarnos en el tipo de rocas más antiguas de Venus, llamadas teselas, que tienen una apariencia compleja que sugiere una historia geológica larga y complicada. Pensamos que estas rocas más antiguas tenían la mejor oportunidad de preservar evidencia de erosión hídrica, que es un proceso tan importante en la Tierra y debería haber ocurrido en Venus antes del gran evento de cambio climático.

Dados los datos de altitud de baja resolución, utilizamos una técnica indirecta para tratar de reconocer los antiguos valles de los ríos. Demostramos que los flujos de lava más jóvenes de las llanuras volcánicas circundantes habían llenado los valles en los márgenes de las teselas.

Para nuestro asombro, estos patrones de valle de teselas eran muy similares a los patrones de flujo de los ríos en la Tierra, lo que nos llevó a sugerir que Estos valles de teselas se formaron por la erosión de los ríos durante un tiempo con condiciones climáticas similares a las de la Tierra. Mi Grupos de investigación de Venus en las universidades estatales de Carleton y Tomsk están estudiando los flujos de lava post-teselas en busca de evidencia geológica de la transición a condiciones extremadamente calientes.

superficie rocosa de Venus

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