El polvo de asteroides ayuda a resolver el misterio de la extinción de los dinosaurios


Más del 99% de todos los organismos que alguna vez han vivido en la Tierra están ahora extintos. La mayoría de estos simplemente se extinguieron silenciosamente. Sin embargo, en la historia de la Tierra ha habido cinco importantes masa eventos de extinción – conocidos como los cinco grandes – durante el cual muchas especies se extinguieron al mismo tiempo.

Cada uno de los cinco grandes eventos causó al menos una pérdida del 40% de todas las especies de la Tierra. Sin embargo, los humanos guardan un resentimiento particular contra el más reciente, que puso fin repentinamente a los 160 millones de años de historia de los dinosaurios. Esta fue la extinción del Cretácico-Paleógeno, y sucedió hace 66 millones de años, acabando con aproximadamente el 75% de todas las especies de la Tierra en ese momento. A excepción de las tortugas marinas y los cocodrilos, no sobrevivió ningún animal de cuatro patas de más de 25 kg.

Después de décadas de acalorados debates, los científicos se han basado en dos teorías principales sobre las causas de esta extinción. La primera posibilidad es la impacto de un asteroide que creó el cráter de impacto Chicxulub de 180 km de ancho en la actual Península de Yucatán en México. En segundo lugar, una serie de erupciones en un área volcánica conocida como Trampas Deccan En India.

La semana pasada, un equipo internacional de científicos con datos de cuatro laboratorios independientes publicó un estudio afirmando haber terminado el debate. Dicen que el asteroide de 12 kilómetros de ancho fue el culpable.

¿Un caso cerrado?

El estudio analizó muestras de rocas recolectadas en el cráter, que ahora está bajo el agua. Encontraron una capa de lodo terrestre mezclado con «polvo espacial» que contiene el elemento iridio, que se puede encontrar en altas concentraciones en los meteoritos pero que es raro en la corteza terrestre. Esta capa era cuatro veces más gruesa en el cráter de impacto que en el área circundante.

El equipo encontró una capa de sedimento de 5 cm inmediatamente debajo de la piedra caliza del primer Paleógeno, el período geológico que comenzó inmediatamente después de la extinción. Esta fina capa de sedimento tenía concentraciones de iridio de una parte por mil millones, en comparación con las 0,04 partes por mil millones en la corteza terrestre.

Un mapa que muestra dónde está el cráter Chicxulub, en la Península de Yucatán.

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