Esto es lo que sucede cuando un rayo de partículas subatómicas te golpea en la cara


¿Qué pasaría si metieras tu cuerpo dentro de un acelerador de partículas? El escenario parece el comienzo de un mal cómic de Marvel, pero arroja luz sobre nuestras intuiciones sobre la radiación, la vulnerabilidad del cuerpo humano y la naturaleza misma de la materia.

Los aceleradores de partículas permiten a los físicos estudiar partículas subatómicas al acelerarlas en poderosos campos magnéticos y luego rastrear las interacciones que resultan de las colisiones. Al profundizar en los misterios del Universo, los colisionadores han entrado en el Zeitgeist y han aprovechado las maravillas y los temores de nuestra época.

Ya en 2008, el Gran Colisionador de Hadrones (LHC), operado por la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN), fue encargado de crear agujeros negros microscópicos eso permitiría a los físicos detectar dimensiones extra. Para muchos, esto suena como la trama de una película de ciencia ficción desastrosa.

No fue una sorpresa cuando dos personas presentaron una demanda para detener el funcionamiento del LHC, para que no produjera un agujero negro lo suficientemente poderoso como para destruir el mundo. Pero los físicos argumentaron que la idea era absurda y la demanda fue rechazada.

Luego, en 2012, el LHC detectó el bosón de Higgs buscado durante mucho tiempo, una partícula necesaria para explicar cómo las partículas adquieren masa. Con ese gran logro, el LHC entró en la cultura popular; apareció en la portada del álbum de súper colisionador (2013) de la banda de heavy metal Megadeth, y fue un punto de la trama en la serie de televisión estadounidense El flash (2014-).

Sin embargo, a pesar de sus logros y glamour, el mundo de la física de partículas es tan abstracto que pocos comprenden sus implicaciones, significado o uso. A diferencia de una sonda de la NASA enviada a Marte, la investigación del CERN no produce imágenes impresionantes y tangibles.

En cambio, el estudio de la física de partículas se describe mejor mediante ecuaciones de pizarra y líneas onduladas llamadas diagramas de Feynman. Aage Bohr, el premio Nobel cuyo padre Niels inventó el modelo de Bohr del átomo, y su colega Ole Ulfbeck han llegado incluso a negar la existencia física de partículas subatómicas como algo más que modelos matemáticos.

Lo que nos devuelve a nuestra pregunta original: ¿qué sucede cuando un rayo de partículas subatómicas que viaja a casi la velocidad de la luz se encuentra con la carne del cuerpo humano? Quizás porque los reinos de la física de partículas y la biología están conceptualmente tan alejados, no solo los laicos carecen de la intuición para responder a esta pregunta, sino también algunos físicos profesionales.

en un Entrevista de YouTube 2010 con miembros de la facultad de física y astronomía de la Universidad de Nottingham, varios expertos académicos admitieron que tenían poca idea de lo que sucedería si uno metiera una mano dentro del haz de protones en el LHC. El profesor Michael Merrifield lo expresó de manera sucinta: «Esa es una buena pregunta. No sé es la respuesta. Probablemente sea muy malo para ti «.

El profesor Laurence Eaves también se mostró cauteloso a la hora de sacar conclusiones. «[B]Y las escalas de energía que notamos, no serían tan notables «, dijo, probablemente con un poco de subestimación británica. «¿Pondría mi mano en la viga? No estoy seguro de eso.’

Estos experimentos mentales pueden ser herramientas útiles para explorar situaciones que no se pueden estudiar en el laboratorio. Sin embargo, en ocasiones, los accidentes desafortunados producen estudios de casos: oportunidades para que los investigadores estudien escenarios que no pueden inducirse experimentalmente por razones éticas. Los estudios de caso tienen un tamaño de muestra de uno y ningún grupo de control.

Pero, como ha señalado el neurocientífico V S Ramachandran en Fantasmas en el cerebro (1998), solo hace falta un cerdo parlante para demostrar que los cerdos pueden hablar. El 13 de septiembre de 1848, por ejemplo, una barra de hierro atravesó la cabeza del trabajador ferroviario estadounidense Phineas Gage y cambió profundamente su personalidad, ofreciendo una evidencia temprana de una base biológica para la personalidad.

Y el 13 de julio de 1978, un científico soviético llamado Anatoli Bugorski metió la cabeza en un acelerador de partículas. En ese fatídico día, Bugorski estaba revisando el equipo que funcionaba mal en el sincrotrón U-70, el acelerador de partículas más grande de la Unión Soviética, cuando un mecanismo de seguridad falló y un haz de protones que viajaba casi a la velocidad de la luz pasó directamente por su cabeza, Phineas Estilo Gage.

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