He aquí por qué debe empezar a preocuparse por las turberas heladas del mundo.


Las turberas cubren solo un pequeño porcentaje de la superficie terrestre mundial, pero almacenan casi una cuarta parte de todo el carbono del suelo y, por lo tanto, desempeñan un papel crucial en la regulación del clima. Mis colegas y yo acabamos de producir el mapa más preciso hasta ahora de las turberas del mundo: su profundidad y la cantidad de gases de efecto invernadero que han almacenado. Descubrimos que el calentamiento global pronto significará que estas turberas comenzarán a emitir más carbono del que almacenan.

Las turberas se forman en áreas donde las condiciones de encharcamiento ralentizan la descomposición del material vegetal y la turba se acumula. Esta acumulación de restos vegetales ricos en carbono ha sido especialmente fuerte en las áreas de tundra y taiga del norte, donde han ayudado a enfriar el clima global durante más de 10.000 años. Ahora, grandes áreas de turberas perennemente congeladas (permafrost) se están descongelando, lo que hace que liberen rápidamente el carbono congelado a la atmósfera en forma de dióxido de carbono y metano.

Los geocientíficos han estudiado las turberas durante mucho tiempo. Han mirado por qué algunas áreas tienen turba pero otras no y han analizado cómo funcionan las turberas como archivos naturales a través de los cuales podemos reconstruir cómo eran el clima y la vegetación en el pasado (o incluso cómo era la vida humana: muchos humanos antiguos bien conservados han sido encontrado en turberas).

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Los científicos también han reconocido desde hace mucho tiempo que las turberas son partes importantes del ciclo global del carbono y del clima. Cuando las plantas crecen absorben CO₂ de la atmósfera y a medida que este material se acumula en la turba, hay menos carbono en la atmósfera y por tanto el clima se enfriará a largo plazo.

Con todo este conocimiento sobre la importancia de las turberas del norte, quizás sea sorprendente saber que, hasta hace poco, no existía un mapa completo de su profundidad y cuánto carbono almacenan. Por eso dirigí un grupo internacional de investigadores que elaboró ​​un mapa de este tipo, que podemos utilizar para estimar cómo responderán las turberas al calentamiento global. Nuestro trabajo ahora se publica en la revista PNAS.

Mapas que muestran la ubicación de las turberas del norte y el permafrost.

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