LightSail 2 acaba de llegar a su fin, pero la navegación solar apenas está comenzando


Después de tres años en el espacio, la misión LightSail 2 de la Sociedad Planetaria se quemó en la atmósfera el jueves 17 de noviembre. Durante su misión, la nave espacial financiada por crowdfunding realizó 18.000 órbitas del planeta utilizando su vela reflectante gigante y demostró que la navegación solar controlada es posible.

LightSail ahora puede haber terminado, pero ha abierto la puerta al uso de la navegación solar en la exploración espacial. “No se adapta a todas las situaciones, pero ahora da otra flecha en el carcaj de opciones para los tipos de propulsión que puede utilizar”, dijo Bruce Betts, director científico y director del programa LightSail.

LightSail 2 operaba en órbita terrestre, mientras que las futuras misiones de navegación solar probablemente estarían en el espacio profundo. Eso hace que los requisitos sean algo diferentes. “Tuvimos el desafío que es similar a navegar en un velero en el puerto versus en el océano”, dijo Betts. A LightSail le fue más fácil con problemas como las comunicaciones que las misiones en el espacio profundo, pero tuvo que girar constantemente para mantenerse en órbita.


El mayor inconveniente de usar la navegación solar para la exploración espacial es que las fuerzas involucradas son tan pequeñas que las naves comienzan a viajar muy lentamente. “La desventaja es que estás usando un impulso del sol que es muy, muy pequeño”, explicó Betts. «El empuje en toda nuestra vela si se reflejara perfectamente, desde el sol a la distancia de la Tierra, es aproximadamente la misma fuerza que tiene una mosca doméstica cuando está sentada en tu mano, empujando hacia abajo». Pero la ventaja del método es que esta fuerza sigue acumulándose con el tiempo, lo que permite acelerar a altas velocidades sin consumir combustible.

Próximos programas como el de la NASA explorador NEA y Sistema de Vela Solar Compuesto Avanzado (ACS3) también utilizará la navegación solar. Los objetivos ideales para este tipo de misiones se encuentran dentro del sistema solar interior, ya que la nave se mantiene lo suficientemente cerca del sol para obtener suficiente fuerza de la luz solar para seguir moviéndose y cambiar de órbita.

Otro tipo de exploración que permite la navegación solar es entrar en órbitas que de otro modo serían imposibles con los sistemas de propulsión convencionales. Las misiones que orbitan alrededor del sol, por ejemplo, actualmente tienen que ubicarse en regiones muy particulares llamadas puntos de Lagrange para estar en una órbita estable. Tratar de acercarse al sol consumiría demasiado combustible. Pero con una vela solar, una nave espacial puede orbitar más cerca del sol y usar su vela para mantener su órbita haciendo ajustes constantes.

También hay mucho margen de mejora en las tecnologías de navegación solar. Los investigadores están ansiosos por explorar ideas como el uso de láseres para empujar las velas y el desarrollo de sistemas de dirección más sofisticados. Betts comparó el programa LightSail con aprender a gatear, con la próxima ola de nuevas tecnologías que permiten el equivalente a caminar.

A un plazo extremadamente largo, uno de los usos de la navegación solar es el potencial para visitar otros sistemas estelares. Los viajes interestelares aún están a generaciones y generaciones de ser algo parecido a una posibilidad real, con importantes desafíos técnicos que se interponen en el camino de la exploración más allá de nuestro sistema solar. Los sistemas de propulsión química como los que se utilizan en las sondas Voyager, los objetos artificiales más lejanos, tardarían decenas de miles de años para visitar los sistemas estelares más cercanos. Pero las naves espaciales con velas solares podrían reducir potencialmente esa escala de tiempo, ya que pueden continuar acelerándose mientras viajan. “Es la única tecnología que tenemos hasta ahora que muestra algo parecido a la capacidad práctica para hacer eso algún día”, dijo Betts.

En cuanto a usos más inmediatos, el uso más probable de la navegación solar no es que reemplace a los sistemas de propulsión química, sino que será una opción viable para usar en ciertas misiones específicas.

“En 10 o 20 años, cuando las personas estén planeando una misión, pensarán: ‘Oye, ¿funcionaría la navegación solar para eso?’ Y para algunos de ellos, lo hará”, dijo Betts. “Será parte de las opciones reales para una misión científica. Y eso es a lo que hemos contribuido con un paso en el pionerismo de esto”.



Fuente: The Verge

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