Quedan muchos exoplanetas sin descubrir: las matemáticas pueden ayudarnos a encontrarlos


A solo 12 años luz de la Tierra, Tau Ceti es la estrella individual más cercana similar al Sol y una de las favoritas de todos los tiempos en las historias de ciencia ficción. Los mundos habitables que orbitan alrededor de Tau Ceti eran destinos de naves estelares ficticias como la Nauvoo de «The Expanse» y la nave de «Barbarella». El capitán Picard de «Star Trek» también frecuentaba un bar exótico en el sistema. Ahora, gracias a un nuevo enfoque para analizar los sistemas planetarios cercanos, tenemos una comprensión más profunda de los mundos reales que orbitan Tau Ceti y muchas otras estrellas cercanas.

Los exoplanetas, mundos alrededor de otras estrellas, han sido durante mucho tiempo elementos básicos de la ciencia ficción, pero permanecieron en su mayoría inaccesibles para las investigaciones científicas. Todo esto cambió durante la última década, cuando Kepler de la NASA y TESS Los telescopios espaciales de cazadores de exoplanetas agregaron miles de planetas nuevos a la cantidad previamente corta de mundos alienígenas.

Nosotros, astrofísicos e investigadores de exoplanetas en el Universidad de Arizona Observatorio Steward y Laboratorio planetario y lunar, y miembros de Red de coordinación de investigación de exoplanetas NExSS de la NASA, han estado fascinados durante mucho tiempo por los secretos que pueden contener los sistemas planetarios inexplorados cercanos.

Ahora hemos desarrollado una forma novedosa de averiguar si hay planetas aún sin descubrir en estos sistemas. Nos dimos cuenta de que al combinar lo que se sabe sobre un sistema planetario dado con reglas estadísticas simples, podemos predecir dónde pueden residir planetas aún no detectados y qué tan grandes pueden ser, al igual que adivinar qué piezas faltan en un rompecabezas parcialmente completado. El nuevo análisis puede orientar los descubrimientos de nuevos planetas, ayudar a completar mapas de sistemas planetarios en el vecindario solar e informar futuras búsquedas de vida.

La constelación de Cetus. Tau Ceci está encerrado en un círculo. IAU y Sky & Telescope (Imagen alterada para agregar título), CC BY

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