Richard Branson emprende su viaje al espacio a bordo del avión espacial de Virgin Galactic


El fundador de Virgin Galactic, Richard Branson, y un equipo de empleados de Virgin Galactic están en el aire antes de su ascenso al espacio propulsado por cohetes. Un avión espacial SpaceShipTwo despegó de Nuevo México a las 10:40 a.m. ET del domingo, llevado en alto por un avión de transporte WhiteKnight. La misión, denominada Unity 22, es el cuarto vuelo de prueba al espacio para el avión espacial y el primero para Branson, el emprendedor temerario de 70 años que ha estado esperando más de una década su viaje debut fuera de la atmósfera terrestre.

Aproximadamente 50 minutos después del despegue, el avión SpaceShipTwo, denominado VSS Unity, caerá desde el centro del avión WhiteKnight de doble fuselaje de Virgin Galactic a una altitud de alrededor de 45.000 pies. Momentos después, VSS Unity encenderá su único motor de cohete para volar hasta el borde del espacio, a unas 55 millas sobre el suelo. La tripulación disfrutará de unos minutos de ingravidez antes de regresar a tierra en Nuevo México en Spaceport America, el eje central del naciente negocio de turismo espacial de Virgin Galactic.

«Me siento bien, emocionado, listo», tuiteó Branson horas antes de su vuelo. Dijo que comenzó la mañana con la visita de Elon Musk, quien está en Nuevo México para ver la misión en persona. A bordo de SpaceShipTwo con Branson hay dos pilotos, Dave Mackay y Michael Masucci, y otros tres miembros de la tripulación en la cabina: la instructora principal de astronautas Beth Moses, el ingeniero de operaciones principal Colin Bennett y la vicepresidenta de Asuntos gubernamentales y operaciones de investigación, Sirisha Bandla. La tripulación probará Experiencia en la cabina de Virgin Galactic.

Un video que Branson tuiteó el domingo por la mañana mostraba al multimillonario montando una bicicleta en una carretera hacia el puerto espacial de Virgin Galactic justo antes del amanecer, flanqueado por dos SUV blancos. Se reunió con Moses, Bennett y Bandla, y Moses dijo: “¡Llegas tarde! ¡Vamos, vístete, vámonos! » Para los asistentes, el puerto espacial de la compañía en Nuevo México parecía un festival de música al otro lado del puerto espacial: docenas de invitados vieron el inicio de la misión en una pantalla gigante en el centro de un escenario instalado justo afuera del edificio, Spaceport America. Stephen Colbert es el anfitrión de la transmisión en vivo de la misión, y el cantautor Khalid interpretará un nuevo sencillo en ese escenario después del vuelo de Branson.

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Foto de PATRICK T.FALLON / AFP a través de Getty Images

Turismo espacial listo para despegar

Virgin Galactic planeó previamente volar a Branson como pasajero en un vuelo de prueba posterior, pero a principios de este mes, la compañía anunció que lo elegirían para volar en Unity 22 como miembro de la tripulación. Eso preparó a Branson para llegar al espacio por delante de su rival Jeff Bezos, otro multimillonario que planea volar el cohete New Shepard de su compañía espacial hasta el borde del espacio el 20 de julio. Es una demostración de competencia con muchas relaciones públicas, pero para Branson, que cumplirá 71 años el 18 de julio, está cumpliendo un sueño de décadas de ir al espacio. Y para Virgin Galactic, volar a su fundador multimillonario se considera una muestra de confianza en que SpaceShipTwo es seguro para que cualquiera pueda volar. En 2014, la compañía sufrió un desastre en pleno vuelo durante un vuelo de prueba que mató a un piloto e hirió gravemente a otro. Después de ese vuelo, Branson prometió viajar en un vuelo futuro antes de que la compañía comenzara a transportar clientes.

La misión Unity 22 marca un paso clave para el desarrollo de SpaceShipTwo por parte de la compañía en su intento de liderar un floreciente mercado de turismo espacial dirigido a adinerados buscadores de aventuras. Virgin Galactic fue fundada en 2004 y ya ha vendido aproximadamente 600 boletos a un precio de alrededor de $ 250,000 cada uno, pero aún no ha transportado a ninguno de esos pasajeros. La compañía tiene dos misiones de prueba más planeadas este año antes de iniciar su negocio de turismo espacial comercial en 2022. Pero como cualquier lanzamiento, ese plan depende del resultado del vuelo de prueba del domingo. Las inspecciones de vehículos y las semanas de revisiones de datos posteriores a la misión informarán cómo planea avanzar, dijo la compañía.

También compitiendo por una porción del mercado del turismo espacial está Blue Origin de Bezos, que aún no ha anunciado el precio de sus boletos, y SpaceX de Musk. Al igual que el SpaceShipTwo de Virgin, el vehículo de la tripulación de Blue Origin es suborbital, aunque es una cápsula con forma de gota de chicle que se lanza verticalmente sobre un cohete de 5 pisos de altura y asciende a una altitud de 62 millas. El vuelo de Blue Origin del 20 de julio con Bezos, el primero de la compañía en volar humanos, incluirá al hermano de Bezos, Mark, leyenda de la aviación Wally Funk, y el ganador no revelado de una subasta de $ 28 millones para un cuarto asiento. Planes de turismo espacial de SpaceX están aún más involucrados; su cápsula Crew Dragon se pondrá en órbita durante unos días por un precio de aproximadamente 55 millones de dólares por asiento.

Las vibraciones de la industria espacial competitiva acampanado en las semanas previas a Unity 22. Blue Origin arrojó sombra a Virgin Galactic en un tweet sarcástico dos días antes del vuelo de Branson, alegando que Branson no está realmente llegando al espacio porque SpaceShipTwo vuela unas pocas millas por debajo del límite del espacio reconocido por una organización deportiva internacional. Jeff Bezos tuvo vibraciones más positivas el sábado y le deseó buena suerte a Branson en una publicación de Instagram. Musk ha sido cordial en todo momento, manteniéndose a distancia de la guerra de relaciones públicas y reuniéndose con Branson en Nuevo México. «Gracias por ser tan solidario y tan buen amigo, Elon», tuiteó Branson a Musk la víspera de su vuelo.

Desarrollando…



Fuente: The Verge

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