Una firma de capital está acumulando empresas que recopilan datos sobre los niños de Estados Unidos


Por: Todd Plumas

Publicado originalmente en themarkup.org

Durante los últimos seis años, una firma de capital privado poco conocida, Vista Equity Partners, ha construido un imperio de software educativo que ejerce una influencia invisible sobre los viajes educativos de decenas de millones de niños. En el camino, descubrió The Markup, las compañías que la empresa controla han obtenido una gran cantidad de datos muy personales sobre los niños, que utilizan para alimentar un conjunto de productos de análisis predictivo que traspasan los límites del papel de la tecnología en la educación y, en algunos casos, plantean problemas de discriminación.

Un distrito que examinamos utiliza algoritmos de puntuación de riesgo de una empresa del grupo, PowerSchool, que incorporan indicadores de riqueza familiar para predecir el éxito futuro de un estudiante, una práctica controvertida que los padres no conocen, lo que genera preguntas preocupantes.

“Ni siquiera me di cuenta de que había alguien en este espacio todavía haciendo eso. [using free and reduced lunch status] en un modelo que se usa en niños reales”, dijo Ryan Baker, director del Centro de Análisis de Aprendizaje de la Universidad de Pensilvania. “Estoy sorprendido y realmente horrorizado”.

Vista Equity Partners, que se negó a comentar para esta historia, ha adquirido participaciones de propiedad mayoritaria en algunos de los nombres líderes en tecnología educativa, incluido EAB, que vende un conjunto de productos de reclutamiento y asesoramiento universitario, y PowerSchool, que domina el mercado de K -12 almacenamiento de datos y análisis. PowerSchool solo afirma tener datos en más de 45 millones de niños, incluido el 75 % de los estudiantes norteamericanos K-12. Ellucian, una adquisición reciente de Vista, lo dice atiende a 26 millones de estudiantes. Y los productos de EAB son utilizado por miles de colegios y universidades. Pero los padres de esos estudiantes dicen que en gran medida no saben qué datos recopilan las empresas y cómo los usan.

“Estamos pagando a estos proveedores y ellos están ganando dinero con los datos de nuestros hijos”, dijo Ellen Zavian, cuyo hijo tuvo que usar Naviance, un software de preparación para la universidad recientemente adquirido por PowerSchool, en Montgomery Blair High School en Silver Spring, Maryland.

Después de preocuparse cada vez más por las preguntas que le pedían a su hijo que respondiera en las encuestas administradas por Naviance, Zavian y otros miembros de un grupo local de privacidad de estudiantes solicitaron acceso en 2019 a los datos que la compañía tiene sobre sus hijos del distrito bajo los Derechos Educativos Federales. y Ley de Privacidad (FERPA). Pero hasta la fecha, solo ha recibido nombres de usuario y contraseñas.

“Los padres saben muy poco sobre este proceso”, dijo.

Las empresas de tecnología educativa en la cartera de Vista parecen operar en gran medida de forma independiente, pero han entrado en una serie de asociaciones que profundizan los lazos de propiedad compartida. PowerSchool y EAB, por ejemplo, tienen un asociación de integración de datos cuyo objetivo es «brindar soluciones de movimiento de datos que generen valor y ahorren tiempo para los distritos». Las dos empresas también firmó otro trato el año pasado que convirtió a EAB en el revendedor exclusivo de algunos productos de PowerSchool.

EAB no respondió a las solicitudes de comentarios.

Para reconstruir el alcance de la recopilación de datos de las empresas, The Markup revisó miles de páginas de contratos, manuales de usuario, acuerdos de intercambio de datos y preguntas de encuestas obtenidos a través de solicitudes de registros públicos.

Descubrimos que las empresas, colectivamente, recopilan todo, desde información demográfica básica (ingresada automáticamente cuando un estudiante se inscribe en la escuela) hasta datos sobre el estado de ciudadanía de los estudiantes, afiliación religiosa, registros disciplinarios escolares, diagnósticos médicos, a qué velocidad leen y escriben, el texto completo de las respuestas que dan en los exámenes, los dibujos que hacen para las tareas, si viven en un hogar con dos padres, si han consumido drogas, han sido víctimas de un delito o han expresado interés en grupos LGBTQ+, entre cientos de otros puntos de datos. Cada empresa propiedad de Vista no necesariamente tiene todos los puntos de datos enumerados aquí.

Algunos de esos campos de datos se registraron en el tráfico entre las computadoras de los estudiantes y los servidores de PowerSchool cuando los estudiantes usaron sus cuentas. El Markup revisó las cuentas con el permiso de los estudiantes. Otros campos de datos se enumeraron en los acuerdos de privacidad de datos de los distritos con PowerSchool y la biblioteca de datos, una lista de todos los campos de datos disponibles, para la base de datos de PowerSchool de un distrito. Nuestra revisión ofrece una imagen más detallada de las operaciones de datos de la empresa que la que PowerSchool revela públicamente, pero es probable que sea un retrato incompleto.

De acuerdo a sus contratos Con los distritos escolares, PowerSchool tiene el derecho de desidentificar los datos que tiene en su nombre, eliminando campos como nombres y números de seguro social, y usarlos de cualquier manera que considere adecuada para mejorar y crear sus propios productos.

En algunos distritos, como las Escuelas Públicas del Condado de Miami-Dade, recientes Contratos PowerSchool han superado los 2,5 millones de dólares en un solo año, según copias de las transacciones obtenidas a través de solicitudes de registros públicos.

“Es difícil para mí entender cómo PowerSchool no estaría pagando por el privilegio” de extraer tantos datos de los estudiantes, dijo Alex Bowers, profesor de liderazgo educativo en el Teachers College de la Universidad de Columbia. “No le pagas a la compañía petrolera para que venga a extraer petróleo de tu tierra; es al revés.»

PowerSchool se negó a responder preguntas específicas sobre los datos que recopila y cómo usa esa información.

“En PowerSchool, garantizar la equidad, la privacidad y el acceso de los estudiantes a una educación de buena calidad es nuestra principal prioridad y es fundamental para todo lo que hacemos”, escribió Darron Flagg, director de cumplimiento y privacidad de la compañía, en una breve declaración a The Markup. “PowerSchool sigue estricta y proactivamente los requisitos legales, regulatorios y voluntarios para proteger la privacidad de los estudiantes, incluida la Ley de privacidad y derechos educativos de la familia (FERPA), las regulaciones estatales y el Compromiso de privacidad del estudiante. Los clientes de PowerSchool son dueños de los datos de sus estudiantes y escuelas. No vendemos datos de estudiantes o escuelas; no recopilamos, mantenemos, usamos ni compartimos información personal de los estudiantes más allá de lo autorizado por el distrito, los padres o el estudiante”.

Un cuento con moraleja: Elgin, Illinois

Muchas de las líneas de productos más nuevas de PowerSchool, incluidas sus herramientas de análisis predictivo y su plataforma de aprendizaje personalizado, requieren una gran cantidad de datos de los estudiantes para entrenar los algoritmos subyacentes. Pero los expertos que revisaron los hallazgos de The Markup dijeron que algunos de los datos que se utilizan para esos fines seguramente conducirán a resultados discriminatorios.

Considere el Distrito Escolar U-46 en Elgin, Ill., que fue el único distrito, de los 27 a los que enviamos solicitudes de registros públicos, que proporcionó una lista completa de los almacenes de datos de PowerSchool en su nombre. El distrito también proporcionó documentos que detallan cómo los algoritmos de análisis predictivo de PowerSchool se basan en algunos de esos datos para influir en los viajes educativos de los estudiantes.

La base de datos PowerSchool de U-46 contiene casi 7,000 campos de datos sobre estudiantes, padres y personal de Elgin, según un copia de la biblioteca de datos El Markup obtenido.

Ya en primer grado, los algoritmos de la línea de productos Unified Insights de la compañía comienzan a generar predicciones sobre si los estudiantes tienen un riesgo bajo, moderado o alto de no graduarse de la escuela secundaria a tiempo, de no cumplir con ciertos estándares en los SAT o de no completar dos años. de la universidad, entre otros resultados. Los documentos del distrito describen docenas de diferentes modelos predictivos disponibles a través de PowerSchool, aunque U-46 dice que no usa la mayoría de ellos.

El distrito comienza a mostrar los puntajes de riesgo de graduación de los estudiantes a tiempo a los maestros y administradores a partir del séptimo grado, según Matt Raimondi, coordinador de evaluación y responsabilidad de Elgin.

Según a los documentos. En un momento, los modelos de Elgin, desarrollados por una empresa llamada Hoonuit que fue adquirida por PowerSchool en 2020 y rebautizada como Unified Insights, también incorporó la raza estudiantil como un factor de peso variable.

Flagg, de PowerSchool, dijo que la raza se eliminó de los modelos en 2017 antes de que la empresa adquiriera Hoonuit.

Los modelos predictivos también se basan en puntos de datos como la asistencia, el historial disciplinario y los puntajes de las pruebas.

Los expertos en análisis de aprendizaje le dijeron a The Markup que el uso de datos demográficos como el género y el estado del almuerzo gratis o reducido, atributos que los estudiantes y los funcionarios escolares no pueden cambiar, para predecir los resultados de los estudiantes está destinado a codificar la discriminación en los modelos predictivos.

“Creo que tener [free and reduced lunch status] como predictor en el modelo es indefendible en 2021”, dijo Baker del Centro de Análisis de Aprendizaje de la Universidad de Pensilvania. Baker ha consultado con BrightBytes, un competidor de PowerSchool en el espacio de análisis predictivo K-12.

«Unified Insights brinda la opción para que los distritos escolares incluyan el estado de almuerzo gratuito o a precio reducido para permitirles reducir el riesgo de abandono escolar asociado con las dificultades económicas e identificar apoyos de servicios sociales adicionales que pueden estar disponibles para los estudiantes afectados», escribió Flagg, de PowerSchool, en un correo electrónico.

“Incluir estas cosas que no están bajo el control de la familia o la escuela es muy problemático”, dijo Bowers, del Colegio de Maestros de la Universidad de Columbia, porque incluso la escuela con las mejores intenciones no puede cambiar todas las disparidades sistémicas de género y riqueza que afectan a un particular. estudiante. Por lo tanto, basar los puntajes de riesgo en gran medida en esos factores oscurece el impacto de otros factores en los que una escuela puede influir, dijo.

Raimondi dijo que U-46 ha optado por no usar muchos de los modelos predictivos que PowerSchool pone a disposición debido a su dependencia de las características inmutables de los estudiantes.

“Especialmente en los primeros grados, ni siquiera lo hacemos visible para ningún usuario además de mí y un programador”, dijo. “Los modelos en los grados más bajos no son tan precisos y dependen mucho más de los datos de tipo demográfico”.

Cada año, el modelo de riesgo de deserción escolar de Elgin pierde alrededor de 90 estudiantes en cada nivel de grado, de los 3000 estudiantes por grado, que no se gradúan a tiempo, según un presentación preparada por un científico de datos de PowerSchool y obtenido por The Markup.

“No tenemos comentarios sobre la sensibilidad/especificidad de los modelos”, escribió en un correo electrónico la portavoz de U-46, Karla Jiménez.

El marcado ha informado previamente en una herramienta de predicción de deserción escolar similar que EAB vende a colegios y universidades. Algunas de esas escuelas incorporaron la raza como un «predictor de alto impacto» del éxito, y sus algoritmos etiquetaron a los estudiantes negros como «de alto riesgo» hasta cuatro veces más que sus compañeros blancos, alejando efectivamente a los estudiantes de color de ciertas carreras. Después de nuestro informe, Texas A&M University abandonó el uso de la raza como variable predictiva.

El imperio de los datos está creciendo

Vista Equity Partners ha estado ampliando su alcance en la industria del software educativo durante años. Junto con esa expansión, ha creado una cartera de empresas que acumulan datos y realizan un seguimiento eficaz de los niños a lo largo de su trayectoria educativa.

Desde 2015, cuando Vista compró PowerSchool por primera vez a Pearson por 350 millones de dólares, Vista ha gastado mucho y ha adquirido otras empresas de tecnología educativa que recopilan diferentes tipos de datos de los estudiantes.

En 2017, PowerSchool compró SunGard K-12, que proporcionaba software de recursos humanos y nómina para las escuelas. En 2019, compró Schoology, un sistema de gestión del aprendizaje ampliamente utilizado que sirvió como columna vertebral digital para el plan de estudios y los planes de lecciones de muchas escuelas. Adquirió Hoonuit, que proporciona la puntuación de riesgo predictiva utilizada por distritos como Elgin, en 2020.

En marzo pasado, completó la compra del software de preparación universitaria Naviance, y en noviembre compró Kickboard, una empresa que recopila datos sobre el comportamiento y las habilidades socioemocionales de los estudiantes. En presentaciones a inversionistasLos funcionarios de PowerSchool han dicho que más adquisiciones son una parte clave del plan de crecimiento de la compañía.

EAB ha estado en una ola de compras similar, adquiriendo compañías como Wisr, YouVisit, Cappex y Starfish que se utilizan para el reclutamiento universitario, publicidad y seguimiento de estudiantes en el campus. También anunció la creación de edificar, un «centro de almacenamiento y análisis de datos de próxima generación» diseñado para «descomponer los silos de datos».

El pasado mes de junio, Vista también adquirió una participación de copropiedad en Ellucian, que vende una variedad de productos de tecnología educativa. La empresa afirma atender a más de 26 millones de estudiantes en 2700 instituciones.

Esa consolidación de datos y poder ha provocado una reacción violenta de los padres preocupados por la privacidad, algunos de los cuales han intentado, sin éxito, averiguar qué significan los acuerdos para los datos confidenciales de sus hijos.

Quitar el velo del secreto puede ser difícil, incluso cuando los padres recurren a leyes de privacidad diseñadas para aumentar la transparencia.

Illinois, por ejemplo, tiene una ley estatal que requiere que los distritos escolares publiquen información específica sobre los proveedores de tecnología educativa que utilizan, incluidos todos los acuerdos escritos con los proveedores y las listas de los elementos de datos compartidos con esos proveedores.

A pesar de eso, distritos como las Escuelas Públicas de Chicago han aún no se ha publicado ninguno de los materiales requeridos perteneciente a PowerSchool y Naviance. Sin embargo, CPS ha publicado divulgaciones de uso de datos para otros proveedores. En Illinois, 5800 escuelas usan el software PowerSchool, según la empresa.

FERPA también ha demostrado ser de poca utilidad para algunos padres.

Cheri Kiesecker, madre de dos hijos en Colorado, dijo que solicitó los registros de sus hijos según la ley a PowerSchool a principios de este año después de que completó el acuerdo con Naviance.

“Cada distrito escolar posee y controla el acceso a los datos de sus estudiantes, escribió Flagg, de PowerSchool, en un correo electrónico a The Markup. “Cualquier solicitud de los padres para acceder a los datos de sus hijos debe gestionarse a través de sus respectivos distritos escolares.

PowerSchool le indicó a Kiesecker que solicitara los registros a través de la escuela, lo cual hizo. Cuando PowerSchool no cumplió con la solicitud posterior de la escuela antes del plazo legal de 45 días, los abogados de su escuela enviaron una demanda legal a la empresa, que The Markup revisó. Hasta la fecha, dijo Kiesecker, todavía no ha recibido los registros completos de sus hijos, aunque PowerSchool ha proporcionado documentación parcial.

Deborah Simmons, una madre de Texas, dijo que comenzó a investigar las empresas propiedad de Vista después de descubrir que su escuela había cargado automáticamente los datos de su hijo en Naviance. Ella presentó solicitudes de registros públicos y quejas ante su escuela, pero aún no sabe el alcance total de los datos que tienen las empresas o con quién más se han compartido.

“Estas empresas de tecnología quieren eliminar los silos de datos y fusionar y optimizar todo esto, pero no, nuestros hijos no son productos”, dijo Simmons. Eso es lo que hacen, tratan a nuestros hijos como productos. Son seres humanos y merecen privacidad y libertad”.

Este artículo fue publicado originalmente en The Markup y se volvió a publicar bajo la Creative Commons Reconocimiento-No comercial-Sin derivados licencia.



Fuente: TNW

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