Emiratos Árabes Unidos lanza con éxito su primera nave espacial con destino a Marte


Hoy, la primera misión interplanetaria de los Emiratos Árabes Unidos despegó con éxito desde el extremo sur de Japón, enviando una sonda del tamaño de un automóvil con destino al planeta Marte. El lanzamiento marca el comienzo del proyecto espacial más ambicioso del país hasta el momento, destinado a estudiar el clima en Marte a medida que evoluciona a lo largo del año del planeta.

La nave espacial, llamada Hope, despegó sobre un cohete H-IIA japonés desde el Centro Espacial Tanegashima de Japón a las 6:58 a.m.en el sitio de lanzamiento (o 5:58 p.m. ET esta tarde en la costa este de los EE. UU.). La sonda ahora pasará los próximos siete meses viajando por el espacio profundo, corrigiendo periódicamente su curso con una serie de quemaduras en el motor. Luego, en algún momento de febrero de 2021, intentará ponerse en una órbita alargada alrededor de Marte, donde analizará la atmósfera y el clima a lo largo de cada día marciano.

Para los EAU, el momento de este lanzamiento fue absolutamente crítico. El gobierno de los EAU concibió este proyecto en 2014 para inspirar a los jóvenes adolescentes emiratíes, y como una forma audaz de celebrar el 50 aniversario de la fundación de la nación en diciembre de 2021. Para garantizar que Hope esté en órbita para el aniversario, el equipo detrás de la nave espacial tuvo para lanzar este verano, durante una pequeña ventana cuando la Tierra y Marte se acercan durante sus órbitas alrededor del Sol. Esta alineación planetaria ocurre una vez cada 26 meses, por lo que el equipo de EAU tuvo que lanzar este año para cumplir con la fecha límite de 2021.

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Foto de GIUSEPPE CACACE / AFP a través de Getty Images

Hasta ahora, el lanzamiento parece haber sido sencillo. Durante unos minutos después de que la nave espacial se desplegó desde el cohete, los ingenieros temieron que el vehículo no hubiera abierto uno de sus dos paneles solares. Pero los EAU finalmente confirmaron que ambos paneles habían sido desplegados. El equipo de la misión notó que estaban en comunicación con la nave espacial y que Hope parecía estar en buena forma. Los ingenieros continuarán analizando los datos provenientes de la nave espacial y proporcionarán actualizaciones sobre la salud de Hope en las próximas horas.

Pero algunos en los EAU ya lo están celebrando. «Años de arduo trabajo y dedicación han valido la pena», dijo Yousef Al Otaiba, embajador de los Emiratos Árabes Unidos en los Estados Unidos, durante una transmisión en vivo después del lanzamiento. “Gracias a los esfuerzos del equipo de la misión, la primera nave espacial de los EAU, que hace seis años era solo un concepto, solo una idea, ahora vuela al espacio en su camino hacia otro planeta. Este es un gran logro. Pero es solo el comienzo «.

Llegar a este punto resultó ser un proceso particularmente desafiante para los EAU, que hasta ahora solo tenían experiencia en el lanzamiento de satélites de observación de la Tierra. Los ingenieros y científicos tenían solo seis años para preparar la sonda para su lanzamiento este año, y su gobierno les encargó construir la nave espacial ellos mismos, no comprarla, dentro de un presupuesto establecido de $ 200 millones para desarrollo y lanzamiento.

«El gobierno fue muy claro con nosotros al respecto: querían que ideáramos un nuevo modelo de ejecución de tales misiones y entrega de tales misiones», dijo Omran Sharaf, gerente de proyectos de la Misión Emirates Mars, durante una conferencia de prensa antes de el lanzamiento. “Entonces no querían algo con un gran, gran presupuesto. Querían que se les entregara algo rápido, rápido, y algo que podamos compartir con el resto del mundo, sobre cómo pueden abordar las misiones ”.

El equipo detrás de la misión decidió que finalmente no querían hacerlo solos. Se asociaron con varias instituciones académicas en los Estados Unidos, incluida la Universidad de Colorado en Boulder, la Universidad Estatal de Arizona y la Universidad de California, Berkeley, todas las cuales tenían experiencia en el diseño de instrumentos o equipos para sondas en el espacio profundo antes. La asociación permitió que el equipo de los EAU se basara en diseños conocidos de naves espaciales y utilizara la infraestructura de pruebas existente, así como también obtuviera conocimiento de ingenieros aeroespaciales experimentados.

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Ingenieros en el control de la misión en el Centro Espacial Mohammed Bin Rashid en Dubai, monitoreando el lanzamiento.
Foto de GIUSEPPE CACACE / AFP a través de Getty Images

El lanzamiento de hoy es una gran victoria para los EAU y este nuevo modelo para el desarrollo de naves espaciales, pero aún queda un largo camino por recorrer antes de que la misión a Marte del país sea declarada un éxito. En aproximadamente un mes, los ingenieros harán la primera maniobra para corregir el camino de Hope hacia Marte. El vehículo quemará sus propulsores a bordo, empujando ligeramente la sonda a medida que avanza por el espacio. Se necesita una serie de estas maniobras para asegurarse de que Hope llegue al lugar correcto en Marte a su llegada. «Es un objetivo muy pequeño», dijo Pete Withnell, gerente del programa para la misión en la Universidad de Colorado Boulder, durante una llamada de prensa antes del lanzamiento. “Es equivalente a un arquero que golpea un objetivo de dos milímetros, a un kilómetro de distancia. Así que esto no es para los débiles de corazón «.

Y la prueba más grande de todas vendrá en febrero, cuando Hope debe realizar un quemado de sus propulsores de 30 minutos para insertarse en la órbita alrededor de Marte. La maniobra está destinada a reducir la velocidad de la nave espacial de más de 75,000 millas por hora (121,000 km por hora) a más de 11,000 millas por hora (18,000 km por hora). La nave espacial tendrá que hacer todo esto por sí sola, sin la intervención de la Tierra. En ese punto, tomará demasiado tiempo enviar una señal a Marte a tiempo para hacer cualquier corrección, por lo que la quemadura debe ser completamente autónoma.

Eso aún está lejos, y por ahora, los EAU están celebrando un lanzamiento exitoso. Si todo va bien, el lanzamiento de los EAU debería ser la primera de tres misiones a Marte que se lanzan dentro del mes neto. El próximo probablemente sea China, que espera lanzar un orbitador marciano, un módulo de aterrizaje y un vehículo explorador al Planeta Rojo alrededor del 23 de julio. Después de eso está la NASA, que está lanzando su rover Perseverance, diseñado para buscar signos de vidas pasadas y desenterrar muestras que potencialmente serán devueltas a la Tierra en la próxima década para su estudio. Todos estos grupos están corriendo para lanzarse mientras los planetas están alineados, y se está acabando el tiempo para despegarlos a todos.



Fuente: The Verge

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